Compte-rendu du Café-Histoire : « Zones humides de chez nous » sur l’histoire des zones humides des vallées de l’Escaut et de la Scarpe

Le 6 février 2018, le Café-Histoire « Zones humides de chez nous » s’est tenu au Little Rock Café de Valenciennes (Nord) à l’occasion de la Journée mondiale des Zones Humides. Organisé par l’Université de Valenciennes et du Hainaut-Cambrésis et le Parc naturel régional Scarpe-Escaut, la manifestation a réuni plus de 40 personnes issues de différents horizons, regroupant ainsi scientifiques, professionnels, étudiants, associations et grand public, pour écouter les conférences proposées et nourrir les échanges sur l’histoire des zones humides des vallées de la Scarpe et de l’Escaut dans une visée participative en s’intégrant à un programme d’animations plus large proposé par le PNR, composé de visites, d’animations et de conférences diverses.

Ce café s’est inscrit dans un projet d’actualité qui est la candidature des vallées de la Scarpe et de l’Escaut à la labellisation Ramsar dont le comité de suivi a été constitué le 5 février 2018 avec, à la tête de la candidature le PNR Scarpe-Escaut, représenté par son Président Gréogry Lelong. L’enjeu de ce classement est la reconnaissance à un niveau international des zones humides de ce territoire, de leur patrimoine naturel et culturel.

Lors de la soirée, 3 conférences ont été présentées par :

  • Mathilde Bouret, chargé d’étude au Parc naturel régional de Scarpe-Escaut, qui a présenté le Projet de labellisation Ramsar
  • Laëtitia Deudon, doctorante en Histoire et enseignante contractuelle à l’UVHC, sur la Géohistoire des paysages d’eau de la vallée de l’Escaut et de la Scarpe
  • Lionel Droin, archéologue, sur l’Histoire de l’eau dans la forteresse médiévale de l’Arsenal à Condé-sur-l’Escaut

  La 1ère présentation (15 min) de Mathilde Bouret (PNR Scarpe-Escaut) a fourni une présentation générale permettant de resituer l’importance des zones humides pour le territoire, en termes de biodiversité, de services rendus et d’usages. M. Bouret a ensuite exposé les caractéristiques générales et les enjeux autour du projet de classement Ramsar, du nom de la ville iranienne où a été signée la 1ère convention sur les zones humides en 1971. Tel que l’indique le PNR Scarpe-Escaut, « Qu’elles soient en milieu urbain ou à leur abord, les zones humides rendent les villes habitables. Il est ainsi essentiel de sensibiliser le public sur le rôle que jouent les zones humides en ville en réduisant les effets de phénomènes extrêmes comme les inondations, les sécheresses et les tempêtes sur les populations humaines et en aidant à renforcer leur résilience ». La candidature Ramsar comporte plusieurs volets dont les critères naturalistes (présence d’espèces rares, diversité des espèces) et un volet « valeurs culturelles et sociales », directement lié au patrimoine historique des zones humides et à l’identité des habitants.

Mathilde Bouret lors de la première présentation, Little Rock Café, cl. L. Deudon
Les différents participants au café, cl. L. Deudon

  La 2nde présentation (45 min) de Laëtitia Deudon proposait de retracer les principales séquences d’évolution des zones humides de l’Escaut et de la Scarpe sur la longue durée, du Moyen Âge à aujourd’hui (11e-21e siècles). D’abord, cette communication visait à rappeler l’importance des zones humides dans les périodes passées à travers la diversité des usages déployés dans ces espaces multifonctionnels constamment parcourus par les Hommes : pêche, chasse (canardière), extraction de tourbe, activités agropastorales & préindustrielles, pisciculture, maraîchage, défense (inondations militaires), activités thermales (sources de St Amand), etc. Ces activités sont développées par les différentes abbayes et seigneuries implantées sur le territoire que les gouaches des Albums de Croÿ permettent de visualiser (meunerie, pêche au filet dans les marais des Six-Villes, pacage, etc.). Ensuite, il a été question des différents travaux d’aménagement des zones humides à travers l’implantation progressive des systèmes de drainage qui ont conduit à l’assèchement partiel des zones humides du bassin de l’Escaut, à travers plusieurs campagnes d’assèchement, entamées au Moyen Âge central et qui se renforcent aux périodes moderne (1731 : Traité de Crespin) et contemporaine à travers les Syndicats de dessèchement des vallées de l’Escaut, de la Scarpe et de la Haine au 19e siècle, associations de propriétaires gérant les réseaux de canaux et de fossés, les travaux de curage et de faucardement des marais. À partir de 1830, ces assèchements, associés à l’industrialisation et l’urbanisation, conduisent à la disparition partielle d’une partie des marais du territoire (marais de Bourlain, de l’Epaix, de Bruay). Au 20e siècle, l’agriculture intensive et les pompages ont parachevé ce processus tandis que de nouvelles zones humides (étangs d’effondrement minier) apparaissent consécutivement à l’activité d’extraction minière (étang de Chabaud-Latour). La faciès actuel des zones humides est directement hérité de ces grandes transformations qui ont métamorphosé le territoire en quelques siècles.

Marais des Six-Villes sur la Scarpe, vers 1600, Albums de Croÿ, Fleuves & Rivières II. Un homme pratique la pêche au filet sur sa barque pendant que du bétail pâture sur l’autre rive.
Pacage du bétail aux Marais de l’Epaix, 1850, Bibliothèque municipale de Valenciennes, fonds Louis Cellier, MS 000001229 0111.
Les zones humides actuelles autour de Condé-sur-l’Escaut, Géoportail IGN.
Pieux de fondation supportant l’enceinte du château qui illustrent l’adaptation des constructions médiévales en zone humide, L. Droin, 2013, droits réservés.

La 3ème présentation (45 min) réalisée par Lionel Droin, responsable scientifique de la fouille programmée du château de l’Arsenal à Condé-sur-l’Escaut, a illustré les différents aspects relatifs à la construction de cette forteresse en zone humide, au confluent de l’Escaut et de la Haine, à travers l’adaptation des constructions dans la zone marécageuse (pieux de fondation), la régulation des flux d’eau (canalisation) et la mise à profit de la proximité des cours d’eau dans l’aménagement du site (défense, économie : construction d’un port intérieur).

La fouille a ainsi révélé des constructions et un mobilier archéologique faisant état de cette adaptation et des activités multiples permises par les rivières et marais du secteur, soulignant ainsi les opportunités économiques et militaires octroyées par la présence de zones humides, confortant l’assise politique et l’emprise de la seigneurie sur son environnement en exerçant un pouvoir sur les cours d’eau à travers un certain nombre prérogatives économiques (écluses avec péages, terres & prairies, viviers, etc.). Le contrôle de la confluence Haine/Escaut et des zones humides a donc constitué un élément majeur dans la montée en puissance des princes territoriaux de la région à la tête de ces espaces productifs que sont les rivières et leurs zones humides.

Les présentations ont été suivies de questions et de discussions (30 min) avec le public rassemblé qui ont tourné autour de la nature et de la portée de la labellisation Ramsar, qui a vocation a devenir un levier pour développer les projets de territoire sur les zones humides, favoriser la protection, la restauration et la mise en valeur d’une partie de la plaine humide de l’Escaut et de la Scarpe, en partie asséchée et industrialisée mais doté d’un patrimoine naturel, culturel et paysager riche et diversifié.

Mathilde Bouret, chargée d’études Ramsar, répondant aux questions du public sur la candidature au label, cl. L. Deudon.

La manifestation s’est conclue sur l’importances d’intégrer les dimensions historiques du territoire dans la gestion et la valorisation des zones humides aujourd’hui, paysages hérités des transformations sur la longue durée.

Laëtitia Deudon, avec la contribution de Mathilde Bouret.

Parution : « Habiter l’inondable. Penser l’inondation comme une opportunité de projets de territoire, en vallée de l’Escaut, en Tournaisis et ailleurs », Faculté d’Architecture, LOCI-UCL, Tournai, février 2018

La Faculté d’Architecture de Tournai et le Contrat de Rivière Escaut-Lys ont présenté le 22 février 2018, à l’occasion de la Journée Transf’eau organisée avec le Syndicat Mixte de l’Escaut & Affluents (SyMEA), la publication « Habiter l’inondable » associant plusieurs chercheurs, architectes et étudiants sur la question des cours d’eau et de leurs atouts dans l’aménagement du territoire.

L’ouvrage, dirigé par Franck Minette et Sébastien Verleene, regroupe plusieurs contributions associant historiens, géographes, architectes, urbanistes pour réfléchir, dans une perspective interdisciplinaire, à la question des espaces inondables et des « hydro-territoires » dans le territoire transfrontalier de la vallée de l’Escaut franco-belge. Il rassemble ainsi des articles retraçant les évolutions historiques du territoire de la vallée de l’Escaut comme celui de Laëtitia Deudon « Une géohistoire de l’aménagement de la vallée de l’Escaut », ceux de Thibault Ghils « Habiter avec ou contre les cours d’eau? » et « Et si les inondations n’étaient pas que des catastrophes? » et celui de Gérard Lamotte « Courte histoire de la vallée du Rieu de Barges ».

Ensuite, le recueil comprend ensuite une série de projets étudiants en architecture et en urbanisme visant à transformer le risque inondation en une opportunité en intégrant les crues et le lit majeur dans les projets d’aménagement (habitations, parcs). Ces projets reposent sur l’adaptation des modes de vie aux réalités du territoire de la vallée de l’Escaut en rétablissant les liens et les structures unissant autrefois les riverains aux cours d’eau, en développant les potentialités offertes, en termes d’usages, des gestion des eaux et de développement touristique et patrimonial, en favorisant la réappropriation des fronts d’eau à travers les projets de restauration des cours d’eau, de création de nouvelles rivières urbaines, de parcs inondables et d’autres projets ayant pour vocation à resserrer les liens société-rivière en créant des espaces d’agrément, des zones d’expansion de crue pour permettre une cohabitation plus harmonieuse avec l’eau.

Enfin, l’ouvrage contient des contributions d’architectes et urbanistes, spécialistes de l’eau et du paysage tel que Thierry Maytraud et Roselyne de Lestrange, qui font état de différents projets relatifs à l’assainissement, à la gestion des eaux pluviales, aux trames éco-paysagères et à la restauration des cours d’eau et fossés.

Tel qu’indiqué en 4e de couverture, la publication marque « la volonté d’envisager une approche spatiale de l’eau qui puisse réduire la vulnérabilité aux inondations de nos territoires tout en améliorant les qualités des espaces de vie, construire de nouveaux paysages, redonner une place à la diversité écologique voire même contribuer aux dynamiques économiques et culturelles ». La Journée Transf’eau ayant accompagnée la présentation de l’ouvrage, a ainsi fourni un espace de réflexion pluridisciplinaire sur la question des cours d’eau et du risque inondation qui a permis de souligner l’importance de faire évoluer les comportements dans la manière d’aménager la plaine inondable de l’Escaut et d’adapter les modes de construction aux réalités du territoire (espace de mobilité des cours d’eau, adaptation des constructions, etc.). Les échanges ont aussi fait ressortir l’importance de maintenir une pluralité d’usages et une « double facette » comprenant à la fois les propriétés écologiques et morphologiques (biodiversité, hydrodynamique) mais également des pratiques de l’eau (pêche, tourisme, etc.) et des aspects culturels et patrimoniaux renforçant l’identité des riverains et la fonctionnalité des cours d’eau pour les habitants. Cette double facette des espaces fluviaux renvoie à l’imbrication entre Nature et Culture, indissociables et qui doivent reposer sur un équilibre entre maintien des propriétés écologiques des rivières et pratiques sociales.

En résumé, cet ouvrage participe à la vaste réflexion sur la problématique de la requalification des cours d’eau et la gestion du risque inondation à travers une gestion intégrée des territoires qui fait appel à un éventail de disciplines (sciences humaines, écologie, architecture) et de spécialistes (techniciens, urbanistes, aménageurs, etc.). Dans cette réflexion, les approches historiques permettent de fournir une meilleure compréhension et gestion du territoire actuel en tant que territoire hérité des évolutions passées, de mieux circonscrire les enjeux et ainsi définir des projets adaptés aux dynamiques environnementales et sociales. Elle permet de remettre en relief les processus qui ont conduit à une transformation des rapports société-rivière, à une disparition partielle des bras d’eau et des zones humides au cours d’eau temps (XIXe et XXe siècles) et à un détachement de la population à ces lieux d’eau, dans une perspective d’accroissement urbain et de diffusion de la pensée hygiéniste reléguant les cours d’eau à un rôle d’exutoire, voûtés et comblés progressivement, tel est le cas de l’Escaut.

Ce livre, destiné aux acteurs du territoire et aux techniciens, permet de remettre en contexte et de resituer les projets d’aménagement actuels visant à la « reconquête » des rivières après une période d’industrialisation et de disparition partielle des cours d’eau qui a introduit une segmentation et à une rupture paysagère forte dans le territoire du Haut-Escaut. Le passé joue alors le rôle d’éclaireur du présent dont la connaissance est fondamentale pour proposer un aménagement du territoire en adéquation avec ces héritages que les gestionnaires et aménageurs doivent connaître et s’approprier.

Laëtitia Deudon.

La Canardière de Condé : un exemple d’hydraulique cynégétique original dans la vallée de l’Escaut

Localisation de la Canardière de Condé-sur-l’Escaut, Carte de Cassini , 18e siècle http://remonterletemps.ign.fr

La Canardière ou Canarderie de Condé-sur-l’Escaut, dont il reste aujourd’hui un lieu-dit en banlieue de la ville près du site de la Fosse Ledoux (prox. Etang de Chabaud-Latour), constituait autrefois un dispositif hydraulique complexe de capture des oiseaux d’eau directement importé de Hollande, pays où cette méthode de chasse s’est particulièrement développée au cours des six derniers siècles.  La canardière de Condé est construite à l’initiative du comte de Bucquoÿ, Charles-Albert de Longueval (1607-1663), officier militaire et grand bailli de Hainaut, sur une zone de marais appartenant à l’abbaye de Crespin, cédée par donation en 1638. Pour bâtir la canardière, le comte fait directement appel à un hollandais, Jean Willame, canardier, dont les fils continueront d’assurer cette fonction jusqu’à la fin du 18e siècle.

La canardière est un dispositif hydraulique élaboré importé de Hollande (eendenkooï : eenden = canards kooï = piège) qui comprend un étang muni de paires de bras latéraux, appelées « pipes » ou « berceaux » en forme de corne de bouc, composées de cerceaux en osier et dont les mailles se resserrent et débouchent sur une trappe pour capturer les canards. L’étang est lui-même entouré d’un réseau de canaux qui permet de gérer les quantités d’eau entrant et sortant de la canardière : http://cairnbraid.com/canardi%C3%A8res.html

Dans le cas de Condé, un canal connecté à la Haine, affluent de l’Escaut, permet d’alimenter l’étang en eau et d’évacuer les eaux superflues, notamment lors des crues. Ces réseaux de fossés sont complétés par des haies d’arbres et d’arbustes ainsi que par un parapet qui permet de dissimuler la canardière de l’extérieur et d’éviter la désertion des canards, très sensibles au bruit. Ensuite, des canards domestiques, nourris par le canardier et donc une partie des ailes est coupée pour éviter leur envol, sont placés dans l’étang. Le but de la manœuvre est d’attirer les canards sauvages afin qu’il rejoigne les oiseaux apprivoisés pour ensuite les capturer dans les berceaux. Pour les attirer, le chien de canardière ou Kooikerhondje, sorte de chien de chasse spécifique, retient l’attention des canards en longeant les berceaux sans bruit et les rabat vers les pièges/trappes situées aux extrémités. Pierre de Navarre, dans ses Antiquités de Valenciennes, laisse une illustration tant étonnante que précise de la canardière de Condé après sa construction  :

La Canarderie de Condé, 17e siècle, dans Pierre de Navarre, Antiquité de Valenciennes, Bibliothèque municipale de Valenciennes, Ms 1205, f°201v°-202r°. Cliché : L. Deudon.

Ce témoignage d’un transfert de techniques hydrauliques hollandaises appliquées à la cynégétique, retient ainsi l’attention de nombreux auteurs du temps, tant ce procédé devait attirer la curiosité des contemporains, qui s’y aventuraient parfois sans autorisation pour jeter un oeil à ce dispositif on ne peut plus particulier et unique dans la région. Le tome 3 des Délices des Pays-Bas, paru en 1769, en fournit ainsi une description très élogieuse :

« On voit aupres de Condé de belles canardieres, qui sont des endroits entrecoupés de petits canaux, & couverts de branches de saules, où, par le moyen de quelques canards apprivoisés & des chiens, on attrape fort agréablement les canards sauvages. On en prend quelquefois aux mois d’Octobre & de Novembre, jusqu’à douze ou treize cents par jour. Ce droit de chasse est réservé au Roi & au Seigneur de Condé; il est même défendu fort rigoureusement de tirer un coup de fusil à une lieue à la ronde, lorsque c’est le temps que les canards sauvages y viennent ».

Le maréchal de France Emmanuel de Croÿ dans son Histoire de Condé, ne tarit pas d’éloges lui aussi au sujet de la canardière en expliquant que celle-ci rapporte plus de 6000 livres par an au début du 18e siècle. Hormis les chroniques, les comptes de la canarderie de Condé, conservés aux Archives de la famille de Croÿ à Dülmen (Allemagne), nous renseignent sur son fonctionnement entre 1658 et 1785. Ils fournissent un compte-rendu détaillé des captures de canards mois par mois et montrent en effet la rentabilité de la canardière au 17e siècle et au début du 18e siècle (1660 : 6263 couples capturés, 1699 : 5441 couples). La plus grande quantité de canards se prend le plus souvent entre octobre et décembre qui correspond à la pleine saison contre la période hivernale et automnale entre mars et juin où les prises sont peu nombreuses (période de reproduction et de couvée).

Après leur capture, les couples de canards sont apportés à l’hôtel du Comte de Bucquoÿ puis du Comte de Solre, qui devient propriétaire de la canardière en 1686 par octroi du Roi, aux abbés de Crespin et au gouverneur de la place-forte qui détiennent une redevance sur la canardière. Le reste est vendu à Condé et dans les villes proches (Valenciennes, Cambrai, Mons, Paris). La rentabilité de la canardière est variable selon les années et souffre régulièrement des perturbations climatiques (inondations, pluies, gel) et militaires (sièges, bruit des soldats, coups de canon) qui conduisent à la désertion des canards. Ainsi, par exemple, les coups de canon de la Bataille de Malplaquet (1709), conduisent à la fuite des canards au grand dam du canardier, ne pouvant rien faire pour les retenir. La canarderie fournit ainsi une parfaite illustration des liens entre l’activité guerrière et les perturbations écologiques imputées à ce type d’aménagement et à la faune résident dans les zones humides.

L’activité de la canardière décline progressivement au cours du 18e siècle, sa productivité est nettement moindre dans les années 1640 (1749 : 172 couples capturés). Après la Révolution, l’émigration des ducs de Croÿ et la vente des terrains découpés en parcelles conduisent à la disparition partielle de la canardière. Une partie de l’étang subsiste toujours néanmoins aujourd’hui, elle est la propriété privée de plusieurs chasseurs et reste un lieu attractif où de nombreux canards nichent encore. Le circuit de la Canarderie, mis en place par le Parc naturel régional de Scarpe-Escaut et le Comité départemental de la randonnée pédestre, permet de découvrir le secteur et ses vestiges :http://www.pnr-scarpe-escaut.fr/sites/default/files/documents/17hainaut-canarderie_00-200dpi-ok.pdf 

Emplacement actuel du hameau de la Canarderie, Géoportail, 2017

Certaines canardières existent toujours aux Pays-Bas dont celle de Waardenburg qui comprend un musée de la canardière qui retrace l’histoire de ce dispositif original qui a traversé les frontières.

Laëtitia Deudon.

Journée d’étude  » Le passé de l’Escaut comme base du futur « , Abbaye Saint-Pierre de Gand, 6 octobre 2017

Une journée d’étude sur l’histoire de l’Escaut aura lieu le 6 octobre 2017  à l’Abbaye St Pierre de Gand de 10 h à 17 h avec pour sujet est ‘Le passé de l’Escaut comme base du futur’.
Les grands axes de cette journée seront l’histoire, l’économie, le territoire, l’aménagement et les relations culture/nature.
Le prof Tim Soens et Patrick Meire de l’université d’ Anvers donneront lecture ainsi que le secrétaire de la Commission Internationale de l’Escaut et plusieurs autres interlocuteurs.
Yves Junot (Université de Valenciennes – Calhiste EA 4343) abordera la question des relations économiques entre Valenciennes et Anvers au 16ème siècle ainsi que des conséquences de la guerre des religions, moment où Valenciennes par l’Union d’ Utrecht s’est détachée de la Pacification de Gand en choisissant le camp catholique de Philippe II d’Espagne. Il sera aussi question des guerres de Louis XIV qui ont détaché Cambrai et Valenciennes des Pays-Bas.
Laëtitia Deudon (Université de Valenciennes – Calhiste EA 4343 / Université de Montréal)  retracera la géohistoire des transformations paysagères de la vallée du Haut-Escaut (12e-21e siècles) (Cambrai-Tournai) à travers l’étude des aménagements hydrauliques, des activités et des usages anciens (navigation, activités militaire et minière, pisciculture, meunerie, usages agro-pastoraux) qui ont contribué à façonner le paysage de la vallée aujourd’hui.
L’un des objectifs de ce symposium est de confronter les données anciennes et actuelles, de mettre le passé en contraste avec l’état actuel du territoire de l’Escaut. L’ enjeu est de permettre une meilleur compréhension des paysages actuels et de fournir des clés de compréhension aux acteurs de l’aménagement et aux gestionnaires de l’environnement, à l’heure où les projets internationaux impliquant l’Escaut sont nombreux.
Renseignements auprès de :
Annelies Mermans
Coordinatrice EscautSchelde 2050
0032499150928

Pour une histoire des inondations et de la vulnérabilité dans la vallée de l’Escaut

Si les politiques de prévention du risques (PPRI) sont aujourd’hui au coeur des réflexions des gestionnaires et des politiques régionales au sein de la vallée de l’Escaut, la question n’est pas neuve et trouve ses racines plusieurs siècles auparavant où la question des inondations constituait déjà un problème majeur pour les populations riveraines depuis plusieurs siècles. L’étude des inondations anciennes, de leurs causes, leurs conséquences et les moyens mis en oeuvre pour remédier à celles-ci éclaire sur la compréhension du territoire actuel. Les situations passées peuvent aider les acteurs de l’environnement d’aujourd’hui à mieux saisir ce phénomène sur le temps long et à mieux comprendre et gérer les enjeux actuels, d’anticiper certaines situations et d’élaborer des stratégies et prospectives tenant compte de cet héritage passé. C’est pourquoi, dans l’objectif d’éclairer le présent, nous nous proposons de retracer une brève histoire des inondations dans la vallée de l’Escaut, des moyens humains (fonctionnaires, ingénieurs, ouvriers), techniques (assèchement des marais, endiguement) et juridiques (traités et règlements spécifiques) mis en oeuvre pour lutter contre les crues récurrentes, assécher les terres et développer le territoire tout en assurant le maintien des activités (économiques, commerciales, artisanales, agro-pastorales etc.) entre la fin du Moyen Age et l’époque contemporaine.

L’ Escaut a une propension naturelle au débordement par sa faible pente et le profil très plat de son lit majeur. Sa vallée est de ce fait ponctuée par la présence de nombreuses zones humides et méandres, notamment dans sa section comprise entre Valenciennes et Condé, marquée par une déclivité quasi-nulle du cours d’eau. De plus, les aléas hydroclimatiques, à savoir les fortes pluies, la fonte des neiges, les orages entraînent des crues saisonnières récurrentes. Les villes de la vallée du Haut-Escaut, Cambrai, Bouchain, Valenciennes, Condé, Tournai font régulièrement face à des débordements depuis le XIIIe siècle, et ce jusqu’au XIXe siècle (Leguay, 2014). Les chroniques des historiens de l’époque, les sources écrites, iconographiques (enluminures, aquarelles) et cartographiques rapportent ces débordements fréquents du fleuve en détaillant l’impact de ceux-ci sur les riverains.

Si la fréquence des crues est relativement bien documentée par la date de chaque événement, leur intensité, c’est-à-dire leur importance, l’est beaucoup moins. L’imprécision et la subjectivité des sources pour la période moderne permettent peu de quantifier ce phénomène. Toutefois, la mémoire du risque transmise de génération en génération permet de retenir certaines inondations « extraordinaires » telles l’inondation de 1532 à Valenciennes, illustrée par l’enlumineur Hubert Cailleau. L’inondation en ville reste un phénomène surprenant et spectaculaire qui laisse de nombreux témoignages écrits qui fournissent en général une description détaillée des événements et de leurs conséquences. Ces récits commencent souvent par une description des causes de la montée des eaux (dégel, orage, fortes pluies) puis détaillent la progression de l’inondation dans la ville et ses conséquences sur les habitations, les rues et les édifices publics, les biens personnels et les activités économiques avec un accent mis sur la détresse de la population face à la catastrophe. Le champ lexical du religieux est souvent utilisé : « fléau », « calamité », « désastre » sont là pour renforcer le caractère catastrophique et renvoient le plus souvent au récit du Déluge. Tel est le cas pour l’inondation de 1532 touchant les villes de l’Escaut (Cambrai, Valenciennes), considérée par la population comme une punition divine. Les crues en villes ont souvent des conséquences désastreuses, ruinent les maisons, les activités économiques et mettent en péril la vie des habitants. En milieu rural, les crues sont tout aussi dévastatrices puisqu’elles emportent les granges, foins, noient les terres, les prairies et tuent le bétail. Au cours du 18e siècle, les terres de la plaine humide de l’Escaut comprises entre Valenciennes et Condé sont régulièrement sous les eaux, ce qui a encouragé les autorités et les communautés riveraines à entreprendre d’importantes campagnes d’assèchement des terres et de rehaussement des digues.

L’ étude de la documentation écrite témoigne de travaux d’assèchement et de protection contre les inondations dès les XIIe-XIIIe siècles, souvent entrepris par les communautés religieuses  et les autorités seigneuriales pour drainer les terres et les rendre cultivables et constructibles. L’abbaye de Vaucelles, dans le Cambrésis, aurait ainsi effectué dès travaux d’écoulement des eaux dès sa fondation au XIIe siècle. Dans la région de Condé, la présence de fossés est attestée dès le XIIIe siècle (fossé de Thivencelle). Ces dates coïncident avec les travaux d’assèchement effectués dans la vallée de la Scarpe à la même période et réalisés par les abbayes (Saint-Amand, Hasnon) dans un contexte de croissance démographique où le besoin en terres arables s’accroît fortement (Deligne, 1998).

Les fouilles archéologiques menées dans la vallée témoignent de réseaux de fossés de drainage à la fin du Moyen Âge, voire plus tôt. De nombreux canaux sont creusés dans le Cambrésis, le Valenciennois et le Tournésis. Leurs mentions dans les textes commencent à être de plus en plus fréquentes à partir des XVIe-XVIIe siècles, moment où les travaux d’assèchement sont intensifiés. La région de Condé, très humide, frappée par les crues récurrentes, constituent l’une des régions comportant le plus de canaux d’assèchement (canal de la Savernière, canal du Jard).  Elle constitue l’un des secteurs de la vallée de l’Escaut où l’enjeu de protection contre les inondations est l’un des plus importants avec une contradiction : la volonté d’assécher les terres et prairies régulièrement dévastées par les crues tout en maintenant la pratique de l’inondation défensive, au nom de la défense du royaume, dans une zone frontalière particulièrement stratégique qui sera intégrée au royaume de France après la paix de Nimègue (1678).

À partir de la Conquête française de 1676-1677, les ingénieurs  du roi commencent le percement de nombreux canaux et fossés de drainage afin d’éponger les terres humides et faciliter l’évacuation rapide des eaux en cas de crue et lors des inondations militaires. Ce système se structure et se complexifie au XVIIIe siècle avec l’ajout de canaux de décharge et d’aqueducs au point de complètement quadriller le paysage de la vallée de l’Escaut. Une grande campagne de drainage est réalisée dans les années 1730 suite au traité de Crespin signé le 15 juin 1731 à l’abbaye éponyme qui apporte les résultats espérés. Ces travaux s’accompagnent du développement de tout un arsenal législatif pour imposer un entretien régulier du système hydraulique, réglementer l’aménagement et lutter contre les pratiques illicites (labours sur digues, barrages sauvages, buses placées illégalement). Cependant, ces mesures se heurtent aux usages locaux qui persistent et font fi de ces règlements qui heurtent leurs pratiques. Des infractions et délits sont perpétrés par les communautés rurales, les habitants ne veillent pas toujours à l’entretien des canaux ce qui conduit à un échec de cette première politique de drainage marquée par une recrudescence des inondations vingt ans plus tard, vers 1750. Pour pallier le problème, les travaux d’assèchement sont couplés à de grands travaux de modification de l’Escaut. Plusieurs redressements de méandres sont effectués pour donner un cours direct à la rivière afin de la rendre navigable et contrôler son débit et son lit est élargi, approfondi et endigué. Cependant, la volonté de l’État se heurte à la population locale qui s’oppose à la canalisation de l’Escaut. Néanmoins, la volonté royale s’impose sur celle des riverains et les travaux de canalisation sont maintenus et poursuivis jusqu’à la fin du siècle de même que les opérations de dessèchement.

Le XIXe siècle est quant à lui marqué par la poursuite des politiques d’assèchement et de canalisation engagées au siècle précédent à la seule différence que les zones humides sont désormais gérées via un syndicat et une commission de dessèchement (Syndicat de de dessèchement de la vallée de la Haine et de l’Escaut) composés des différents propriétaires des prairies humides, significatifs d’un retour à une gestion locale cette fois plus concertée. Une nouvelle phase de travaux de modification de l’Escaut (redressement, endiguement) et de ses marais voit le jour à partir de 1830 qui met en application les dernières prouesses en matière d’ouvrages d’art (écluses à sas, aqueducs siphon, bras de décharge, etc.). Il faut cependant attendre l’achèvement des travaux de canalisation et de drainage à la fin du siècle, les assèchements mécaniques (Condé-sur-l’Escaut) ainsi que le recouvrement progressif des rivières et des canaux urbains aux XIXe-XXesiècles pour mettre fin durablement aux inondations et à cette vulnérabilité longue des sociétés riveraines de l’Escaut.

Le paysage actuel de la vallée de l’Escaut résulte de ces intenses transformations effectuées sur le temps long. L’intensité des assèchements à conduit à la raréfaction des zones humides encourageant les politiques de préservation à différents niveaux (PNR Scarpe-Escaut, Espaces naturels sensibles, SAGE-Escaut). Les rares canaux de drainage (canal du Jard) encore présents sont intégrés au patrimoine culturel et naturel. Les roselières sont protégées et font l’objet de mesures spécifiques de protection et de valorisation.

La canalisation de l’Escaut et le recouvrement progressif de ses bras en milieu urbain aux 19e et 20e siècles, notamment dans les villes de Cambrai et Valenciennes,  a conduit à faire disparaître la rivière du paysage urbain au nom de la protection contre les inondations et de la salubrité publique. La question de la requalification et de la réintégration des anciens cours d’eau urbains est aujourd’hui au coeur des réflexions. De nombreuses mesures ont été prises pour faire redécouvrir et mettre en valeur les fronts d’eau de la vallée mais les politiques restent essentiellement centrées autour du canal de navigation en valorisant le tourisme fluvial. Certains bras morts ou anciennes portion du cours d’eau ont été restaurées (Parc de la citadelle à Valenciennes, Mortagne) mais, crainte du passée peut-être, l’eau reste absente de la ville malgré certains projets visant à réintroduire l’eau en centre-ville (Coulée Verte de Valenciennes, bases nautiques crées depuis les étangs d’affaissement). L’un des défis actuels est de permettre cette présence de l’eau en ville et de contribuer à renouer les liens entre les habitants et les cours d’eau en assurant la protection des riverains face au risque inondation.

L.D.

Carnet d’Escaut

À l’heure où l’Escaut s’inscrit au cœur d’importants projets d’aménagement du territoire (Parc naturel transfrontalier du Hainaut, canal Seine-Nord), l’histoire de ce fleuve européen, qui a connu de nombreuses transformations au cours des siècles, est à réinscrire dans une perspective historique sur la longue durée, permise par les recherches conduites par différents spécialistes de tous horizons, tant en sciences humaines et sociales qu’en sciences de l’environnement. L’objectif de ce carnet est de fournir un état de l’actualité des recherches menées sur l’histoire de la vallée de l’Escaut sur la longue durée par les historiens, géographes, géohistoriens et archéologues ainsi que par les autres acteurs (gestionnaires de l’environnement, institutions) et passionnés locaux dans une dimension interdisciplinaire, décloisonnée et collaborative. L’Escaut, fleuve situé dans le Nord-Ouest de l’Europe, traversant une partie des Hauts-de-France avant de se diriger en Belgique puis aux Pays-Bas jusqu’à son estuaire à Anvers, a fait l’objet de nombreuses recherches scientifiques ces dernières années (Université de Valenciennes et du Hainaut-Cambrésis, Université d’Artois, Université de Lille I et Lille III), d’enquêtes de terrain, de fouilles archéologiques (Service régional de l’Archéologie, Inrap) qui permettent de retracer sa trajectoire sur le temps long et de restituer les grandes étapes de son occupation et évolution, de la Préhistoire à l’époque contemporaine. Ces différents travaux sont pour l’heure encore peu synthétisés et mis en valeur auprès de la communauté scientifique et du public. Il s’agira entre autres, grâce à ce carnet, de présenter les travaux de recherche effectués par Laëtitia Deudon, dans le cadre de la préparation d’un doctorat en géohistoire de l’environnement et des territoires, portant sur l’évolution des paysages et des territoires de la vallée de l’Escaut du Moyen Age à aujourd’hui. Les différentes manifestations scientifiques et grands publics à savoir les conférences, colloques, expositions, ateliers, projets de valorisation ainsi que les diverses publications (livres, articles, brochures, rapports, enquêtes publiques) y seront présentées afin d’informer la communauté scientifique et le public de ces événements et de fédérer les différentes initiatives pourtant sur l’histoire de l’Escaut en un même lieu. Il s’agit également d’accueillir les témoignages, photos et retours d’expériences des habitants dans un approche ouverte et collaborative. Ce carnet se veut donc être un laboratoire de savoirs et d’idées pour faire connaître et valoriser l’histoire de la vallée de l’Escaut qui a construit notre territoire, histoire encore très peu connue à l’heure actuelle.

Carnet de recherche interdisciplinaire sur l'histoire de la vallée de l'Escaut